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Médecine Alternative

Les microplastiques dans les eaux souterraines (et notre eau potable) présentent un risque inconnu

Crédit: Département de l'environnement, des Grands Lacs et de l'Énergie du Michigan (EGLE).

Les microplastiques (plastiques <5 mm) et leurs effets néfastes sur la santé ont été étudiés dans les océans, les rivières et même les sols, et les scientifiques commencent à se débattre avec la myriade d'impacts sur la santé humaine que leur présence pourrait avoir. Les eaux souterraines, qui sont souvent une source d'eau potable, constituent l'un des maillons du cycle sous-étudiés, mais essentiels.

Alors que les microplastiques dans les eaux souterraines affectent probablement la santé humaine, seule une poignée d'études ont examiné l'abondance et le mouvement des microplastiques dans les eaux souterraines. Cet écart signifie que le potentiel d'effets néfastes sur la santé reste largement inconnu.

À la réunion annuelle 2020 de la Geological Society of America, aujourd'hui à 13 h 30, Teresa Baraza Piazuelo, Ph.D. candidat à l'Université Saint Louis, aidera à combler cette lacune en présentant de nouvelles recherches sur les microplastiques des eaux souterraines dans un aquifère karstique. «Il n'y a pas eu autant de recherches sur les (micro) plastiques et les eaux souterraines», dit Baraza. «C’est un sujet très nouveau. Il y a eu un boom de la recherche sur les microplastiques dans l'océan, même dans les sols… mais pour bien comprendre quelque chose, il faut l'explorer sous tous ses aspects. "

Les microplastiques présentent de multiples risques physiques et chimiques pour les écosystèmes où ils sont présents, et ces risques sont exacerbés par la longévité des plastiques dans les environnements naturels. «Comme ils sont en plastique, ils sont très durables», dit Baraza, «c'est pourquoi le plastique est génial. Mais cela ne se dégrade pas facilement. » La capacité des microplastiques à persister dans leur environnement pendant des décennies ou plus a probablement des effets néfastes cumulatifs sur les organismes et la qualité de l’écosystème. Leur menace chimique provient en grande partie de leur capacité à transporter des composés nocifs sur leurs surfaces; lorsque les organismes à la base de la chaîne alimentaire ingèrent des microplastiques, ils ingèrent également les toxines. Au fur et à mesure que les plus gros organismes consomment les plus petits, les toxines peuvent s'accumuler (un processus appelé bioaccumulation), entraînant éventuellement des réponses telles que le dysfonctionnement des organes, la mutation génétique ou la mort. «Les écosystèmes des grottes sont connus pour être extrêmement fragiles au départ», explique-t-elle. «Tous les organismes des cavernes – salamandres, poissons aveugles – sont sensibles, donc tout contaminant introduit pourrait endommager ces écosystèmes.»

Les eaux souterraines peuvent rester dans le même aquifère pendant des dizaines à des centaines d'années, voire plus. La combinaison de ce long temps de séjour et de la résistance des plastiques à la dégradation signifie que ces effets chimiques pourraient effectivement s’accumuler dans l’eau et dans tous les organismes qui la composent, augmentant ainsi la probabilité de bioaccumulation toxique. Ensemble, ces facteurs pourraient entraîner une contamination à long terme des sources d'eau avec des effets sur la santé mal compris et des dommages aux écosystèmes.

Pour comprendre d'où viennent les microplastiques dans les eaux souterraines et comment ils se déplacent dans les aquifères, Baraza et son doctorat. Le conseiller a échantillonné les eaux souterraines d'une grotte du Missouri chaque semaine, tout au long de l'année, et analysé sa chimie et sa charge en microplastiques. Étant donné que les études antérieures sur les microplastiques dans les eaux souterraines se sont limitées aux conditions de faible pluviométrie, elles étudient également comment les inondations affectent les concentrations de microplastiques dans les eaux souterraines.

Jusqu'à présent, ils ont constaté que si les microplastiques augmentent dans les eaux souterraines lors d'une inondation, il y a aussi un deuxième pic de microplastiques après que l'inondation a commencé à diminuer. Leur explication est qu'il existe deux sources de microplastiques pour les eaux souterraines: celles qui se trouvent déjà dans le sous-sol et celles qui viennent de la surface. «Trouver autant de plastique plus tard dans l'inondation, penser qu'il pourrait provenir de la surface… est important pour comprendre l'approvisionnement en microplastiques dans les eaux souterraines», dit Baraza. «Savoir d'où vient le plastique pourrait aider à atténuer la contamination future.»

Leurs résultats d'inondation actuels ne sont basés que sur un événement, mais Baraza continuera d'échantillonner le reste de l'année – si le temps le permet. «L'échantillonnage des inondations est difficile», dit-elle, «surtout à Saint-Louis, où le temps est si imprévisible. Parfois, nous pensons qu'il va pleuvoir et ensuite il ne pleut pas, et parfois il ne semble pas qu'il pleuve, mais c'est le cas … nous avons pris une inondation il y a une semaine, et nous nous attendons à en attraper quelques autres inondations." L'effort en vaut la peine pour déterminer si les inondations – qui deviennent de plus en plus courantes avec le changement climatique – sont des vecteurs très efficaces de microplastiques dans les réservoirs d'eau souterraine.

Sources:
Société géologique d'Amérique

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