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Des scientifiques découvrent des microplastiques près du sommet du mont Everest

Les scientifiques ont identifié les microplastiques les plus élevés jamais découverts sur Terre – à une altitude de plus de 8 000 mètres, près du sommet du mont Everest.

Des échantillons prélevés sur la montagne et dans la vallée en contrebas ont révélé des quantités importantes de fibres de polyester, d'acrylique, de nylon et de polypropylène.

Les matériaux sont de plus en plus utilisés pour fabriquer les vêtements d'extérieur haute performance couramment utilisés par les grimpeurs, ainsi que les tentes et les cordes d'escalade utilisées pour tenter d'escalader la montagne.

En conséquence, les chercheurs ont suggéré que les fibres – dont les plus élevées ont été trouvées dans des échantillons du balcon du mont Everest, à 8440 mètres au-dessus du niveau de la mer – auraient pu se fragmenter à partir d'articles plus volumineux lors des expéditions pour atteindre le sommet.

Cependant, ils ont également supposé que les plastiques auraient pu être transportés depuis des altitudes plus basses par les vents extrêmes qui frappent régulièrement les pentes les plus élevées de la montagne.

La recherche, publiée dans One Earth, a été menée par des chercheurs de l'Unité internationale de recherche sur les déchets marins de l'Université de Plymouth, en collaboration avec des collègues du Royaume-Uni, des États-Unis et du Népal. Il a été soutenu par la National Geographic Society et Rolex.

Le chercheur et explorateur du National Geographic, le Dr Imogen Napper, auteur principal de l'étude, a déclaré: «Les microplastiques sont générés par une gamme de sources et de nombreux aspects de notre vie quotidienne peuvent entraîner la pénétration de microplastiques dans l'environnement. Au cours des dernières années, nous avons trouvé des microplastiques dans des échantillons prélevés partout sur la planète – de l'Arctique à nos rivières et aux mers profondes. Dans cet esprit, trouver des microplastiques près du sommet du mont Everest est un rappel opportun que nous devons faire plus pour protéger notre environnement. »

Les échantillons ont été collectés en avril et mai 2019, dans le cadre de l'expédition Perpetual Planet Everest de National Geographic et de Rolex, puis analysés dans des installations spécialisées à Plymouth.

Sur 19 échantillons en haute altitude prélevés dans la région du mont Everest pour l'analyse microplastique, 11 étaient de la neige et huit de l'eau de ruisseau. Cela comprenait des ruisseaux le long des itinéraires de randonnée à proximité du glacier de Khumbu, dans la neige au camp de base de l'Everest et dans la zone de la mort près du sommet de la montagne.

Les quantités les plus élevées (79 fibres microplastiques par litre de neige) ont été trouvées au camp de base, où les expéditions au sommet sont basées sur des périodes allant jusqu'à 40 jours. Cependant, des preuves ont également été trouvées aux camps 1 et 2 sur la voie d'escalade, avec 12 fibres microplastiques par litre de neige enregistrées depuis le balcon.

Il y avait de plus faibles quantités dans les ruisseaux descendant de la montagne au parc national de Sagarmatha, les scientifiques affirmant que cela pourrait être dû au flux continu d'eau créé par les glaciers de la région.

Le premier sommet confirmé du mont Everest en 1953 a coïncidé avec la montée en puissance mondiale des plastiques et de leur utilisation dans la société.

D'une époque des années 1950 où il accueillait très peu de visiteurs, le parc national de Sagarmatha (qui comprend la montagne) a accueilli plus de 45000 visiteurs en 2016, tandis qu'en 2019, des permis d'escalade pour l'Everest ont été délivrés au Népal.

Au cours de la même période, la polyvalence des matières plastiques a entraîné une augmentation substantielle de leur utilisation de cinq millions de tonnes dans le monde dans les années 1950 à plus de 330 millions de tonnes en 2020.

Le professeur Richard Thompson OBE FRS, chef de l'unité internationale de recherche sur les déchets marins, a déclaré: «Depuis les années 1950, les plastiques sont de plus en plus utilisés dans toutes sortes de produits en raison de leur caractère pratique et de leur durabilité. Cependant, ce sont ces qualités qui sont, en grande partie, à l'origine de la crise environnementale mondiale que nous connaissons aujourd'hui. Il y a maintenant une reconnaissance mondiale de la nécessité d'agir, le Népal lui-même imposant des réglementations sur les expéditions d'escalade pour essayer de réduire les problèmes environnementaux créés par les déchets. Cette étude et nos recherches continues ne font que souligner l'importance de concevoir des matériaux qui présentent les avantages des plastiques sans héritage durable et nocif.

Sources:
Université de Plymouth
Article de revue

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