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Boire du cacao peut vous rendre plus intelligent

Une consommation accrue de flavanols – un groupe de molécules naturellement présentes dans les fruits et légumes – peut augmenter votre agilité mentale, selon une nouvelle recherche de l'Université de Birmingham.

Une équipe de l’École des sciences du sport, de l’exercice et de la réadaptation de l’Université a découvert que les personnes recevant une boisson au cacao contenant des niveaux élevés de flavanols étaient capables d’accomplir certaines tâches cognitives plus efficacement qu’en buvant une boisson enrichie sans flavanols.

Les participants à l'étude ont également subi une imagerie cérébrale non invasive pour mesurer les niveaux d'oxygénation du sang dans le cerveau. En collaboration avec des experts de l'Université de l'Illinois, les chercheurs ont montré que les participants qui avaient consommé la boisson riche en flavanols produisaient une augmentation plus rapide et plus importante des niveaux d'oxygénation sanguine en réponse à des niveaux artificiellement élevés de CO2 (hypercapnie).

Les flavonols, un sous-groupe de flavonoïdes végétaux, sont présents dans le cacao, les raisins, les pommes, le thé, les baies et d'autres aliments. Ils sont connus pour avoir un effet bénéfique sur la santé cardiovasculaire, mais leurs effets sur la santé du cerveau ne sont pas bien compris. Cette étude, publiée dans Scientific Reports, est la première fois que les effets cognitifs des flavanols chez des sujets jeunes et en bonne santé et le lien avec l'oxygénation du sang cérébral sont étudiés.

L'auteur principal, le Dr Catarina Rendeiro, de la School of Sport, Exercise and Rehabilitation Sciences de l'Université de Birmingham, explique: «Nous avons utilisé du cacao dans notre expérience, mais les flavanols sont extrêmement courants dans une large gamme de fruits et légumes. En comprenant mieux les avantages cognitifs de la consommation de ces groupes alimentaires, ainsi que les avantages cardiovasculaires plus larges, nous pouvons offrir aux gens des conseils améliorés sur la façon de tirer le meilleur parti de leurs choix alimentaires.

Dans l'étude, 18 participants de sexe masculin en bonne santé âgés de 18 à 40 ans ont subi une procédure standard pour contester la circulation sanguine du cerveau qui consiste à respirer 5% de dioxyde de carbone – environ 100 fois la concentration normale dans l'air, produisant un effet appelé hypercapnie. La spectroscopie proche infrarouge non invasive, une technique qui utilise la lumière pour capturer les changements dans les niveaux d'oxygénation sanguine, a été utilisée pour suivre les augmentations de l'oxygénation cérébrale dans le cortex frontal en réponse à ce défi au dioxyde de carbone.

Chaque participant a subi le test avant et après avoir bu une boisson au cacao à deux reprises et à l'une de ces occasions, la boisson a été enrichie en flavanols. Après le test de dioxyde de carbone, les participants ont été invités à effectuer un certain nombre de tests cognitifs progressivement complexes.

Les chercheurs ont découvert que les participants qui avaient pris la boisson enrichie en flavanols avaient les niveaux les plus élevés d'oxygénation sanguine en réponse à l'hypercapnie, atteignant des niveaux jusqu'à trois fois plus élevés que les participants buvant la boisson non enrichie en flavanols. Ils ont également atteint ces niveaux élevés 1 minute plus rapidement que les participants qui buvaient du cacao non enrichi.

Dans les tests cognitifs, les chercheurs ont trouvé des différences significatives dans la vitesse et la précision avec lesquelles les volontaires ont accompli les tâches les plus complexes, les volontaires qui avaient pris la boisson enrichie en flavanols effectuant les tâches 11% plus rapidement en moyenne.

«Nos résultats ont montré un net avantage pour les participants prenant la boisson enrichie en flavanols – mais seulement lorsque la tâche est devenue suffisamment compliquée», explique le Dr Rendeiro. «Nous pouvons associer cela à nos résultats sur l’amélioration de l’oxygénation du sang – si vous êtes davantage mis au défi, votre cerveau a besoin de niveaux d’oxygène dans le sang améliorés pour gérer ce défi. Cela suggère également que les flavanols pourraient être particulièrement bénéfiques lors de tâches cognitivement exigeantes ».

Les chercheurs ont également noté un autre résultat. Au sein de la cohorte d'étude, il y avait un petit groupe qui n'a pas du tout bénéficié de la boisson enrichie en flavanols en termes de taux d'oxygénation sanguine, et qui n'a pas non plus tiré de bénéfice cognitif. Il a été démontré que ce groupe présentait des niveaux élevés de réponses d'oxygénation cérébrale au départ qui n'étaient pas augmentés davantage en buvant le cacao enrichi. «Cela peut indiquer que certaines personnes, qui sont peut-être déjà très en forme, ont peu de place pour une amélioration supplémentaire», explique le Dr Rendeiro.

«Le petit groupe de participants qui n'ont pas réagi au flavanol nous donne des preuves supplémentaires pour confirmer le lien entre l'augmentation de l'oxygénation sanguine du cerveau et la capacité cognitive», ajoute le Dr Rendeiro.

Sources:
Université de Birmingham
Article de revue

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